#VIDEO: Misión de la NASA Revela Rayos Superficiales y otros Misterios de Júpiter

Nuevos resultados de la misión Juno de la NASA en Júpiter sugieren que el planeta más grande de nuestro sistema solar es el hogar de lo que se llama «rayos superficiales». Una forma inesperada de descarga eléctrica, los rayos superficiales se originan en nubes que contienen una solución de agua y amoníaco, mientras que los rayos en la Tierra se originan en nubes de agua.

Otros hallazgos nuevos sugieren que las violentas tormentas eléctricas por las que se conoce al gigante gaseoso pueden formar granizo con granizo rico en amoníaco. El equipo científico de Juno lo llama «hongo»; Teorizan que las bolas de hongo esencialmente secuestran el amoníaco y el agua en la atmósfera superior y los llevan a las profundidades de la atmósfera de Júpiter.

Los hallazgos de los rayos poco profundos se publicarán el jueves 6 de agosto en la revista Nature, mientras que la investigación de las bolas de champiñones está disponible en línea en el Journal of Geophysical Research: Planets.

Desde que la misión Voyager de la NASA vio por primera vez los rayos de Jovian en 1979, se ha pensado que los rayos del planeta son similares a los de la Tierra, ocurriendo solo en tormentas donde el agua existe en todas sus fases: hielo, líquido y gas. En Júpiter esto colocaría las tormentas alrededor de 28 a 40 millas (45 a 65 kilómetros) debajo de las nubes visibles, con temperaturas que rondan los 32 grados Fahrenheit (0 grados Celsius, la temperatura a la que el agua se congela). La Voyager, y todas las demás misiones al gigante gaseoso antes de Juno, vieron relámpagos como puntos brillantes en las cimas de las nubes de Júpiter, lo que sugiere que los destellos se originaron en nubes de aguas profundas. Pero los relámpagos observados en el lado oscuro de Júpiter por la Unidad de Referencia Estelar de Juno cuentan una historia diferente.

«Los sobrevuelos cercanos de Juno sobre las nubes nos permitieron ver algo sorprendente, destellos más pequeños y menos profundos, que se originaron en altitudes mucho más altas en la atmósfera de Júpiter de lo que se suponía anteriormente posible», dijo Heidi Becker, líder de Investigación de Monitoreo de Radiación de Juno en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el Sur California y el autor principal del artículo de Nature.

Becker y su equipo sugieren que las poderosas tormentas de Júpiter arrojan cristales de hielo de agua a la atmósfera del planeta, a más de 16 millas (25 kilómetros) por encima de las nubes de agua de Júpiter, donde encuentran vapor de amoníaco atmosférico que derrite el hielo, formando un nuevo agua de amoníaco. solución. A una altitud tan elevada, las temperaturas están por debajo de menos 126 grados Fahrenheit (menos 88 grados Celsius), demasiado frío para que exista agua líquida pura.

«En estas altitudes, el amoníaco actúa como un anticongelante, bajando el punto de fusión del hielo de agua y permitiendo la formación de una nube con líquido de amoníaco-agua», dijo Becker. «En este nuevo estado, las gotas que caen de amoníaco-agua líquida pueden chocar con los cristales de agua-hielo ascendentes y electrificar las nubes. Esto fue una gran sorpresa, ya que las nubes de amoníaco-agua no existen en la Tierra».

Los relámpagos poco profundos se convierten en otro enigma sobre el funcionamiento interno de la atmósfera de Júpiter: el instrumento del radiómetro de microondas de Juno descubrió que el amoníaco se había agotado, es decir, faltaba, de la mayor parte de la atmósfera de Júpiter. Aún más desconcertante fue que la cantidad de amoníaco cambia a medida que uno se mueve dentro de la atmósfera de Júpiter.

«Anteriormente, los científicos se dieron cuenta de que faltaban pequeñas bolsas de amoníaco, pero nadie se dio cuenta de la profundidad de estas bolsas o de que cubrían la mayor parte de Júpiter», dijo Scott Bolton, investigador principal de Juno en el Southwest Research Institute en San Antonio. «Estábamos luchando por explicar el agotamiento del amoníaco solo con lluvia de agua de amoníaco, pero la lluvia no podía ser lo suficientemente profunda como para igualar las observaciones. Me di cuenta de que un sólido, como una piedra de granizo, podría profundizarse y absorber más amoníaco. Cuando Heidi descubrimos relámpagos poco profundos, nos dimos cuenta de que teníamos pruebas de que el amoníaco se mezclaba con agua en la atmósfera y, por lo tanto, el rayo era una pieza clave del rompecabezas «.

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